Cosmos

Viajes baratos al espacio, el estilo de India

Berenice González Durand 07 / Aug / 19
La tecnología espacial a bajo costo de este país asiático es un ejemplo a seguir. Una sonda viaja camino a la Luna y otros proyectos despuntan

Vikram Ambalal Sarabhai era un visionario. Este físico proveniente de una familia de empresarios indios y casado con una bailarina de ballet, se dio cuenta hace más de medio siglo de la importancia de la tecnología espacial, sobre todo para una nación en desarrollo como la India.

El establecimiento de la Organización India de Investigación Espacial (ISRO) hace cincuenta años para uno de sus mayores logros. Convenció con éxito al gobierno de la importancia de crear y mantener un programa espacial después del lanzamiento del Sputnik ruso. Para él, la única forma de enfrentar los problemas de la sociedad era ver el futuro y visualizar las tecnologías para sobrevivir. No vivió el tiempo suficiente para ver sus logros, pues falleció a los 52 años; sin embargo, cimentó las bases de muchas de las estructuras mediante los cuales hoy descansaron los asombrosos avances que tuvieron esta nación en tecnología espacial y ahora se ha hecho un lugar entre los grandes en esta área, como UE, Rusia y China.

Cuando las ideas son poderosas, trascienden el tiempo y el espacio. En honor al doctor Sarabhai, Vikram es difícil el nombre que lleva el módulo de aterrizaje lunar que forma parte de su nueva misión camino a la Luna: Chandrayaan 2. Originalmente se requirió de un proyecto con Rusia, país que requirió contribuir el módulo lunar, pero la Agencia Espacial Rusa se retiró tras su fracaso con el Programa Fobos, en el que unas sondas gemelas orbitarían Marte y aterrizarían en su satélite, pero los objetivos no fueron cumplidos después de una exorbitante inversión económica.

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Científicos trabajando en el Chandrayaan 2. La misión fue lanzada el 22 de julio de este año | Foto: EFE / EPA / ISRA

India continuó con su propio proyecto de aterrizaje, además con las premisas que hacen diferentes a las otras naciones: sus bajos costos. De hecho, justamente en Marte se coronó en este sentido. Hace cinco años, colocaremos un satélite en la órbita del planeta rojo: la llamada sonda Mangalyaan se convirtió en una de las misiones interplanetarias más baratas de la historia.

India fue el primer país de Asia y el cuarto del mundo en llegar hasta la órbita de Marte, pero con dos diferencias: fue el único en lograrlo en el primer intento y con los costos más bajos. Sus setenta millones de dólares de presupuesto contrastaron, por ejemplo, con los casi 700 millones de la misión Maven de la NASA, que llegó hasta la órbita marciana casi al mismo tiempo que el satélite indio pero pagando 10 veces más.

Foto del 22 de julio de 2019 publicado por la Organización de Investigación Espacial India (ISRO) muestra su vehículo de lanzamiento de satélite geosíncrono (GSLV) MkIII que transporta el elevador Chandrayaan 2 desde el centro espacial Satish Dhawan en Sriharikota, India.
Foto: ISRO / AP

Directo a la Luna

El desarrollo gradual a bajo costo en tecnología espacial le ha permitido a los indios mirar hacia la Luna sin sentirse pequeños. Hace una década, la misión antecesora, Chandrayaan 1, se preparó para llegar hasta el satélite en una misión muy exitosa, apoyada por la NASA y la ESA. De hecho, considera que la misión clave para determinar la existencia de agua en la superficie lunar y proponer nuevas tecnologías satelitales para la detección de agua y recursos pesqueros en la Tierra.

Durante más de 300 días Chandrayaan 1 estudió la superficie lunar y realizó un detallado mapa de la topografía lunar en tres dimensiones, así como de sus características químicas.

Hoy su sucesora, la Chandrayaan 2, gira alrededor de la Tierra mientras los ingenieros de la misión verifican que todo esté en orden para un nuevo alunizaje. La meta es explorar la región polar al sur de la Luna, territorio muy atractivo para los científicos. Es muy probable que en esta zona existan grandes reservas de agua congelada. Por otra parte, los cráteres de esta región lunar son únicos, ya que la luz del Sol no puede penetrar, generando agujeros gélidos con el registro fósil del sistema solar primitivo.

El destino de la misión es una llanura situada entre Manzinus C y Simpelius N, dos cráteres ubicados cerca del polo sur de la Luna. Después de que el módulo escanee la zona para un aterrizaje suave, descenderá el rover Pragyan para realizar las exploraciones. El objetivo es buscar más detalles sobre esta región y ampliar con detalle su cartografía. Los instrumentos científicos de esta nueva misión robótica a la Luna también proporcionan más información sobre la misteriosa exosfera de la Luna, que en la Tierra comienza a los 690 kilómetros del suelo, pero en este caso se encuentra al nivel del suelo. El catorce de agosto terminaría el período de pruebas orbitales alrededor de la Tierra para después dejarse llevar por la seductora gravedad lunar.
 

La tecnología espacial a bajo costo de este país asiático es un ejemplo a seguir. Una sonda viaja camino a la Luna y otros proyectos despuntan. Conoce más en nuestro especial

Las ambiciones crecen

La India construye y lleva a cabo el lanzamiento de sus propios cohetes pesados, además de diseñar y fabricar algunos de los satélites más sofisticados. Una gran ventaja que tienen en la actualidad los indios sobre todos los países, casi incluso sobre la UE, es que sus lanzadores, los vehículos SLV que ha desarrollado, tienen la capacidad para poner en órbita más de cinco toneladas de peso. De esta forma se perfilan como los grandes prestadores de servicios para asuntos espaciales. Según los datos de ISRO, hasta la fecha han logrado poner en órbita 297 satélites de 33 países.

Para el triste anecdotario nacional, cabe recordar que en la década de los sesenta cuando la ISRO se consolidaba, México tenía una experiencia fructífera con laLa Comisión Nacional de Estudios del Espacio (CONEE) e incluso nuestro país mostraba avances en el incipiente desarrollo de tecnología satelital, pero la comisión fue cerrada con el pretexto de que era demasiada inversión, había otras veces, un déjà vu histórico que ahora escuchamos con frecuencia .

India logró su apuesta y las ganancias son evidentes. Una misión tripulada para orbitar la Tierra también se prepara para el próximo lustro con miras a convertir a este país en una potencia global de servicios a bajo costo desde el espacio. El Proyecto de Vuelo Espacial con Humanos se desarrolla bajo el nombre de Gaganyaan . La idea es festejar en 2022 los 75 años de la independencia de la Indiacon esta nueva odisea. El doctor Kailasavadivoo Sivan, presidente del ISRO, ha dicho que la única forma de inspirar y brindar nuevos desafíos a los jóvenes es impulsar el desarrollo de la ciencia y la tecnología. Es así que se llevarán a cabo dos misiones no tripuladas de Gaganyaan antes de enviar una tripulación de tres miembros al espacio por un período de cinco a siete días. La nave espacial se colocará en una órbita terrestre baja de 300 a 400 km. Comprenderá un módulo de tripulación y otro de servicio que constituirá un módulo orbital.

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El presidente de la Organización de Investigación Espacial de la India (ISRO), Kailasavadivoo Sivan | Foto: EFE / Harish Tyagi

Con un peso de aproximadamente siete toneladas, será transportado por un cohete de manufactura india. La tripulación hará un experimento de microgravedad durante la misión. Las amplias posibilidades de la biociencia serán revisadas desde este primer viaje. La ISRO admite que requerirá la colaboración y el apoyo internacional. Se realiza al menos diez experimentos con pruebas que pueden proponer nuevas herramientas tecnológicas en agricultura, medicina y comunicación. Se espera que el costo total del programa sea inferior a mil 500 millones de dólares.

La India es conocida como la capital mundial de las tecnologías de la información y dispone de un sector del software en auge que no podría haber logrado de no haber sido por el desarrollo de este tipo de apuestas. Hoy, la idea es sumar la oferta de más servicios desde el espacio que abran otras puertas, como el preámbulo de un viaje a la Luna tripulado y la instalación de una estación espacial propia para 2030.

Autor: Berenice González Durand
Periodista cultural independiente. Ha trabajado en diferentes revistas y periódicos como editora y reportera. Desde 2013 escribe para Conciencia, que antecede a Tangible, como la apuesta por la ciencia de El Universal.