Sociedad

John Robert Schrieffer (1931-2019): El genio y la depresión

Gerardo Herrera Corral 15 / Oct / 19
Obtuvo el premio Nobel de física por la formulación de la teoría que explicó cómo algunos materiales conducen la electricidad con muy poca resistencia

En 2005, John Robert Schrieffer fue sentenciado a dos años de prisión por causar la muerte de un hombre y dejar lesionados a siete personas. Schrieffer tenía una licencia vencida cuando conducía su carro a alta velocidad. Había comprado el carro en Palo Alto, California, y se dirigía a Santa Bárbara, pero en el trayecto chocó con una camioneta van llena de gente. Él salió del camino y se rompió una rodilla. Se dijo entonces que se había quedado dormido en el volante.

Schrieffer fue un alumno aventajado, y sorprendió a sus maestros cuando resolvió un problema de conducción eléctrica en la superficie de materiales conocidos como semiconductores. Se les llama semiconductores porque conducen la electricidad con mayor resistencia que los buenos conductores —como los metales— pero con menor resistencia que los aislantes —como la goma o la madera—. Fue entonces ascendido para trabajar con Bardeen en un problema muy añejo: la superconductividad. El fenómeno se había descubierto en 1911, y desde entonces mucha gente había intentado entenderla.

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El premio Nobel Dr. John Robert Schrieffer es arrestado en la corte de Santa María luego de ser sentenciado por su condena por homicidio vehicular | Foto: Ed Souza 

La teoría de BCS

Cuando era estudiante de John Bardeen, Schrieffer encontró la manera de explicar cómo se mueven los electrones en un material que presenta la extraña propiedad de conducir electricidad sin resistencia. Su método hizo posible describir a todos los pares de electrones en el material juntos, en lugar de considerar a solo un par de electrones aislado. Con estas ideas se terminó de formular la teoría que se conoce ahora con las siglas de los tres que la construyeron: Bardeen, Cooper y Schrieffer: BCS. Esto ocurrió en 1957, y la teoría BCS explicó los resultados experimentales en la investigación de materiales superconductores por más de 30 años.

En 1972 los tres recibieron el premio Nobel de física y se convirtió en uno de los pocos casos en que un estudiante obtiene el más alto galardón con su trabajo de tesis doctoral.

Schrieffer fue un alumno aventajado, y sorprendió a sus maestros cuando resolvió un problema de conducción eléctrica en la superficie de materiales conocidos como semiconductores

Las ideas que propusieron los tres estadunidenses acabarían teniendo una influencia importante en otros campos del conocimiento. Entre otros, hay una componente crucial de las mismas ideas en el modelo estándar de las partículas elementales.

Amabilidad e integridad

 
Robert Schrieffer fue conocido entre sus colegas por su amabilidad e integridad. Sufría de bipolaridad y, en algún momento, se negó a tomar los medicamentos prescritos para aminorar los altos y bajos en su estado de ánimo. Se ha llegado a decir que en ocasiones su comportamiento era errático en reuniones y conferencias.

Después del accidente que lo llevó a prisión, su salud se había deteriorado de manera considerable y su esposa lo llevó a Florida para internarlo en un asilo. En julio de este año John Robert Schrieffer no despertó más. Una mente creativa había llegado a su fin. Esta es una de las grandes pérdidas para las ciencia de este año 2019.

En 1972 los tres recibieron el premio Nobel de física y se convirtió en uno de los pocos casos en que un estudiante obtiene el más alto galardón con su trabajo de tesis doctoral.

En 1957 Bardeen, Cooper y Schrieffer formularon la teoría que ahora se conoce con las siglas de los tres: BCS. Ésta explicó los resultados experimentales en la investigación de materiales superconductores por más de 30 años. En 1972 los tres recibieron el premio Nobel de física y se convirtió en uno de los pocos casos en que un estudiante obtiene el más alto galardón con su trabajo de tesis doctoral. En la imagen Schrieffer da una conferencia de prensa
Foto: Escaneada en los archivos visuales AIP Emilio Segrè

 

Autor: Gerardo Herrera Corral
Es profesor titular del Departamento de Física del Centro de Investigación y De Estudios Avanzados del Instituto Politécnico Nacional (CINVESTAV). Es líder del trabajo de los científicos mexicanos en el Gran Colisionador de Hadrones (LHC) del Centro Europeo de Investigaciones Nucleares (CERN). Es autor de los libros "El Universo, la historia más grande jamás contada" y "El azaroso arte del engaño", entre otros.