Los neutrinos y la medición de la eternidad

Entre las partículas de materia, los neutrinos son las partículas más ligeras de la naturaleza. Son tan livianas que aún no sabemos con certeza cuanto pesan. Para tener una idea de lo que significa liviano diremos que el electrón —partícula de materia que le sigue en masa—  es medio millón de veces más pesado que la pequeña porción de realidad conocida como neutrino.

El neutrino es una partícula elemental. Forma parte de los seis leptones que, junto con los seis quarks forman todo lo que nos rodea. Existen tres tipos de neutrinos a los que se distingue como: neutrino del electrón, neutrino del muon y neutrino del tau. Un hecho curioso es que estas partículas se pueden convertir entre sí para volverse de uno u otro tipo en forma espontánea. 

¿Partícula o antipartícula?

Mientras el electrón o los quarks tienen una carga eléctrica que permite distinguirlos de sus antipartículas por llevar la carga opuesta, los neutrinos son eléctricamente neutros. No es posible con base en la carga saber si se trata de la partícula o la antipartícula. La presunción de que los neutrinos son sus propias antipartículas sería confirmada si se llegase a observar un decaimiento radiactivo llamado “decaimiento doble beta sin neutrinos”.

La manera como actualmente se busca este extraño fenómeno desintegrativo es con el uso de elementos radiactivos. Como sabemos, la radiactividad es la emisión de partículas que, en el proceso, estabiliza al átomo. 

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El neutrino es tan ligero que la siguiente partícula que le sigue en tamaño, el electrón, pesa medio millón de veces más | Foto: Especial

Algunos átomos emiten radiación alfa que está hecha de corpúsculos compuestos por dos protones y dos neutrones, otros emiten radiación beta que consiste de electrones, hay elementos que emiten radiación gamma hecha de fotones o luz y también existen elementos que emiten neutrones.

Cuando un elemento emite radiación beta, es decir, electrones, por lo común también aparecen neutrinos. Sin embargo, el proceso microscópico con la emisión de radiación beta sin neutrinos es posible, si bien esto nunca fue observado. El producto de este raro decaimiento aún por ser visto sería solo electrones.

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