Mente

Psiquiatría superheroica: Spider-Man contra la aracnofobia

Luis Javier Plata Rosas 04 / Jul / 19
Tan solo siete segundos de la película del súper héroe de Marvel ayuda a reducir 20% el miedo patológico a las arañas, según una investigación científica

Fuera de las serpientes, sólo las más de cien mil especies de arañas tienen el poder de provocar miedo y repugnancia a un número comparable de personas. La severidad de esta reacción puede ser tal que amerite ser considerada como una fobia específica, tanto en esa especie de Biblia que entre los psiquiatras es el Manual Estadístico de los Trastornos Mentales, como en la Clasificación Estadística Internacional de Enfermedades y Problemas Relacionados con la Salud (versión 11.0) de la Organización Mundial de la Salud.

Al igual que otras fobias, el miedo patológico a las arañas por lo general comienza en la niñez, y varios estudios indican que esta aracnofobia afecta, sospechosamente, a más del doble de mujeres que de hombres (es posible, según algunos investigadores, que más de un hombre no esté siendo honesto sobre la red de emociones que en él despiertan estos bichos). Los aracnofóbicos tienen una ansiedad excesiva y persistente ante un encuentro actual o anticipado con arácnidos y evitan toda situación en la que pudiese darse éste.

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Ilustración de la aracnofobia de un paciente | Foto: Especial

Miedo y repugnancia

La ventaja de la aracnofobia, para un investigador que se dedica a investigar las fobias, es que ésta es muy fácil de inducir (encontrar y transportar una araña a un laboratorio no es, por lo general, una tarea titánica), por lo que la investigación de este desorden de ansiedad ha sido extensa y ha permitido, entre otros hallazgos, determinar que, a esa percepción de amenaza que causan estos artrópodos a quien la padece, hay que añadir una sensación de repugnancia.

Esto es palpable en experimentos en los que los aracnofóbicos participantes se niegan en su gran mayoría (tres cuartas partes de ellos) a comer una galleta sobre la cual se ha atrevido a posar sus patas una araña. Otros estudios muestran que el miedo intensifica la repugnancia que nos causan arañas patonas, tarántulas, viudas negras y el resto de estos invertebrados (me estoy quedando sin niveles taxonómicos para nombrarlas sin repetirme demasiado) pero que la repugnancia no incrementa el miedo que sentimos hacia ellas. 
 

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Spiderman con su nuevo traje | Foto: Marvel 

Cienterapia Marvel

Es aquí donde entra en acción nuestro amistoso y ficticio vecino, El Asombroso Hombre Araña —como se le conocía por estos rumbos en tiempos preglobalizados—. Ahora que las supertaquilleras y exitosas películas de Marvel consiguieron, en una década, extender la fama de buena parte de sus personajes de la fanaticada comiquera a millones de personas, no es ocioso conjeturar que, al menos ese elemento de repugnancia en quienes sufren de fobia por arañas pueda reducirse en algo si, al salir de las salas de cine, cada vez que piensan en estos trepadores aparece en su mente su escena favorita protagonizada por Spider-Man/Tom Holland o Black Widow/Scarlet Johansson.

Para explorar el posible efecto de esta cineterapia en la reducción de la aracnofobia y de la fobia a las hormigas o mirmecofobia —aprovechando que Ant-Man, el Hombre Hormiga, forma parte también del Universo Cinematográfico Marvel—, el psiquiatra Yaakov S.G. Hoffman y sus colegas dividieron al azar a 424 participantes, con una edad promedio de 32 años y 58 por ciento de ellos mujeres, en cuatro grupos de igual tamaño. Estos participantes vieron un fragmento de Spider-Man: De regreso a casa (grupo 1), Ant-Man: El Hombre Hormiga (grupo 2), el inicio de otra película de Marvel (grupo 3) o una escena natural de un prado (grupo 4).

La duración de cada uno de estos videos fue de siete segundos y el nivel de aracnofobia (grupo 1), mirmecofobia (grupo 2) o de miedo a los insectos (entomofobia, grupos 3 y 4, que sirven como control, para descartar que un efecto en el nivel de fobia se debiese únicamente a la excitación de cualquier cinta de Marvel o, por el contrario, a la relajación  de una escena bucólica) fue medido mediante un cuestionario antes y después de la proyección de los videoclips.

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Black Widow. Scarlett Johansson como la Viuda Negra. Foto: afiche oficial Marvel

Fantasía sanadora

A pesar de que lo reducida que fue la exposición a arañas y hormigas en un contexto fantástico, como lo es en Spider-Man y Ant-Man, los participantes que presentaban cierto grado de aracnofobia y mirmecofobia vieron reducidos de manera notable sus niveles de ansiedad hacia arañas u hormigas. Este resultado —señalan los psiquiatras— no es nada despreciable en términos de costo-beneficio, considerando que 7 segundos de exposición lograron una reducción de la aracnofobia de hasta un 20%.

Qué tan duradera sea esta reducción todavía está por verse, pero los autores del estudio consideran que, dado que las fobias no son necesariamente racionales, películas de fantasía como las de superhéroes pueden ser de ayuda al tratar otras fobias, además de las aquí expuestas.

Con la cineterapia superheroica como parte del tratamiento de pacientes con aracnofobia, a la diversión que ésos pueden experimentar se suma la reducción del estigma con que muchas veces se les marca por acudir a un psiquiatra o a un psicólogo. Imaginemos, por ejemplo, una escena en la que, al ser cuestionado sobre qué es lo que hace con su terapeuta durante una consulta, el aracnofóbico responde:

Entre otras cosas, vemos cómo Spider-Gwen salva de nuevo a la telaraña del Spiderverso”.

Autor: Luis Javier Plata Rosas
Divulgador científico y profesor de la Universidad de Guadalajara. Doctor en oceanografía costera. Autor de, entre otros libros, "La ciencia y los monstruos", "El océano tiene onda" y "La física del Coyote" y el "Correcaminos". Columnista de Nexos(Sobre ciencia, en teoría) y colaborador de ¿Cómo ves? (sección ¿Será?). Premio Estatal de Ciencia, Tecnología e Innovación de Jalisco en la categoría Divulgación (2014).
Referencias:
Bouchard, S., Wiederhold, B.K. y Bossé, J., 2014, Arachnophobia and fear of other insects: Efficacy and lessons learned from treatment process, en: Wiederhold, B.K. y Bourchard, S., Advances in Virtual Reality and Anxiety Disorders, Series in Anxiety and Related Disorders, Springer Science+Business Media, New York., Mulkens, S.A.N., De Jong, P.J. y Merckelbach, H., 1996, Disgust and spider phobia, Journal of Abnormal Psychology, 105, 464-468., Edwards, S. y P.M. Salkovskis, 2006, An experimental demonstration that fear, but not disgust, is associated with return of fear in phobias, Anxiety Disorders, 20, 58-71., Hoffman, Y.S.G., Pitcho-Prelorentzos, S., Ring, L. y Ben-Ezra, M., 2019, “Spidey can”: Preliminary evidence showing arachnophobia symptom reduction due to superhero movie exposure, Frontiers in Psychiatry, 10, 6 pp.