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Tomografía planetaria: Revelan en 3D los secretos de la Tierra

Ángela Posada-Swafford 23 / May / 19
Con la utilización de datos sismológicos ha sido posible generar una simulación detallada que revela información acerca de las estructuras internas y la mecánica de nuestro planeta

Que la arquitectura de la Tierra es comparable a las capas de una cebolla, podrá ser. Pero hasta ahora no nos habíamos dado cuenta de que se trata de una cebolla bastante complicada. No es fácil pelar las capas de nuestro planeta simplemente porque no las vemos, y hasta ahora lo mejor que la ciencia podía hacer era aventurar teorías basadas en observaciones de la superficie terrestre. No obstante, un equipo de la Universidad de Princeton y otros especialistas se inventaron una forma que bien promete iluminar los secretos subterráneos de nuestro muy dinámico mundo.

Usando datos sísmicos generados por temblores en todo el mundo, y uniéndolos a avanzados modelos y simulaciones, el profesor de geociencias Jeroen Tromp, líder del grupo de Sismología Teórica y Computacional, está creando una especie de mapa en 3D del interior de la Tierra, específicamente lo que hay entre la superficie y el límite entre el núcleo terrestre y el manto, a 3,000 km de profundidad. Su logro, que inició hace un par de años y no termina aun, consiste en haber mostrado simulaciones de alta fidelidad, que añaden contexto a debates acerca de la arquitectura y mecánica del movimiento del interior de la tierra.

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Un equipo de la Universidad de Princeton y otros especialistas se inventaron una forma que bien promete iluminar los secretos subterráneos de nuestro muy dinámico mundo | Ilustración: Archivo El Universal

Tomografía del planeta

El video adjunto muestra el resultado parcial de la simulación, que podría describirse como una tomografía computarizada del interior de la Tierra. Para realizarla, tomaron datos de 253 temblores entre 5.8 y 7 en las Escala Richter, y tuvieron en cuenta cosas como la rotación del planeta, los efectos de la gravedad, y hasta el peso de los océanos sobre el manto de magma. Las matemáticas de esta simulación son tan sumamente complejas, que el modelo únicamente se pudo lograr gracias a la supercomputadora Titan del Oak Ridge National Laboratory.

No obstante, a medida que cubren más terreno, avanzando en profundidad en el manto terrestre, irán necesitando nuevas supercomputadoras, como la Summit, del mismo laboratorio en el estado de Tennessee.

La magnitud del proyecto se aprecia realmente con las imágenes de la simulación, las cuales recuerdan los glóbulos de las lámparas de lava de los años sesenta. El letárgico ciclo del movimiento de la roca fundida subiendo desde lo profundo del manto y cayendo hacia abajo desde la corteza tarda miles de millones de años, y verlo representado en el modelo es tan hipnotizador como ver las extrañas lámparas.

Pero cuando hayamos trabajado nuevos modelos usando la computadora Summit, podremos hacer imágenes exactas de todo el globo, y desde la superficie hasta el núcleo terrestre. El costo de usar una supercomputadora quedará entonces demostrado”, dijo Ebru Bozdag, coinvestigador principal del proyecto.

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Primer modelo tomográfico global construido en base a una tomografía adjunta | Captura de pantalla del video de David Pugmire / ORNL
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Primer modelo tomográfico global construido en base a una tomografía adjunta | Captura de pantalla del video de David Pugmire / ORNL
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Primer modelo tomográfico global construido en base a una tomografía adjunta | Captura de pantalla del video de David Pugmire / ORNL
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Primer modelo tomográfico global construido en base a una tomografía adjunta | Captura de pantalla del video de David Pugmire / ORNL

Hay que contener el aliento, entonces, ya que Summit fue lanzada en junio del año pasado, y tiene la distinción de realizar 200,000 trillones de cálculos por segundo. Uno imaginaría que con tal poder, podremos pelar las capas de nuestra compleja cebolla con una claridad sin precedentes.

Autor: Ángela Posada-Swafford
Periodista científica y Knight Fellow, ha participado en seis expediciones antárticas con la National Science Foundation, NASA, y los programas antárticos de Colombia, Chile y España. Su libro ilustrado 'Hielo: Bitácora de una expedicionaria antártica' será publicado en diciembre 2018.